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Detectan impresionantes volcanes con escarcha de hielo en Marte

En el ecuador del planeta Marte la mezcla de luz solar y la delgada atmósfera hacen que las temperaturas se mantengan elevadas tanto en la superficie como en la cima de las montañas. Pero contrario a lo esperado, acaban de detectar volcanes con hielo en la cima.

Tharsis es una región en la zona del ecuador de Marte. Se trata de una altiplanicie que tiene varios volcanes, entre los que se encuentran Olympus Mons y Tharsis Montes.

Olympus Mons tiene una altura equivalente a tres veces la del Monte Everest que está en la Tierra.

Ahora, el descubrimiento de la escarcha helada en la cima de los volcanes se llevó a cabo gracias a dos exploradores de la Agencia Espacial Europea que están en aquel planeta: ExoMars TGO y Mars Express.

El primero que detectó la escarcha fue el instrumento CaSSIS del ExoMars TGO. Luego confirmaron usando otro instrumento del mismo explorador y la cámara estéreo de alta resolución del Mars Express.

Pero a diferencia de las capas de hielo en las montañas terrestres, esta se trata de manchas de escarcha que son tan delgadas como un cabello humano, probablemente solo una centésima de milímetro de grosor.

La cosa es que cubren una muy grande superficie, representando más o menos 150 mil toneladas de agua que se intercambia entre la superficie y la atmósfera cada día durante las estaciones frías. Lo equivalente a 60 albercas olímpicas.

El autor principal del descubrimiento, Adomas Valantinas -investigador posdoctoral en la Universidad de Brown de Estados Unidos-, explica que pensaban que era imposible que se formara escarcha alrededor del ecuador de Marte por las temperaturas

Ahí la mezcla de luz solar y la delgada atmósfera provocan que las temperaturas estén siempre relativamente altas tanto en la superficie como en la cima de las montañas.

Lo interesante es que estos volcanes tienen grandes huecos en sus cimas en donde el aire circula de forma peculiar, creando un microclima único que propicia la formación de escarcha.

Los vientos suben por las laderas de las montañas llevando aire relativamente húmero desde la superficie a altitudes más altas, en donde se condensa y asienta en forma de escarcha.

Ahora, el investigador Adomas explica que la escarcha que se ve sobre los volcanes de Marte puede asentarse especialmente en regiones sombreadas de las calderas, donde las temperaturas son más frías que en el resto.

Esto significa que se va a poder modelar cómo se forma la escarcha en la cima de los volcanes podría permitir revelar más secretos de Marte, empezando por dónde está el agua y cómo se mueve entre los depósitos. Esto a su vez permitiría comprender la dinámica atmosférica del planeta.

Con información de Sopitas

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